Den amerikanske centern trivs i Rögle

HOCKEYBLADET, ÄNGELHOLM
Rögle-spelaren Jack Connolly gör sitt femte år i Sverige och är inne på sin tredje raka säsong i Rögle. Hockeybladet träffade den amerikanske centern som är mitt uppe i direktkvalet till SHL där Rögle möter Karlskoga.

Karriären startade borta i Nordamerika för den Minnesota-födde Jack Connolly. När han var fem började han spela ishockey och snabbt insåg han att det var sporten han älskade.
– Ishockey är det roligaste som finns. Att få ha det som jobb är få förunnat och man lever sin dröm varje dag, säger han.

Centern utvecklades och snabbt var han en av spelarna i den högtsta amerikanska collegeligan, NCAA. Under tiden i ligan gjorde han massvis med poäng och under sitt sista år blev han framröstad som hela ligans bästa spelare. Jag ber Jack Connolly berätta lite om ligans kvalité och vad han säger om sina år där borta.
– I college är det bra hockey. Man ser allt fler och fler spelare som når NHL via college och det är väldigt många som spelar på hög nivå, säger han och fortsätter:

– Min tid i college var bra och vi var ett av ligans bästa lag. Jag fick spela med ett par riktigt bra spelare och jag är glad att jag testade på det. Det var underbart att få pris som bästa spelare, och det är något jag är väldigt stolt över.

Efter sitt sista år på college bar resväskan av till Sverige och Färjestad där han spelade under två säsonger. Han berättar om valet att flytta till Sverige och varför det just blev Färjestad.
– Jag ville testa mina möjligheter och insåg snabbt att Sverige var ett land jag ville till. Mina alternativ i Nordamerika var okej när min agent berättade att lag runtom i Europa var intresserade. När Färjestad hörde av sig var det inget att tveka på. Jag är glad att jag kom till Sverige och fick chansen att spela här i den svenska ligan berättar han.

Jack Connolly under sitt första år i Färjestad

Under tiden i Färjestad stod centern för 89 matcher och under matcherna producerade han totalt 55 poäng. Efter sin andra säsong i Färjestad och Sverige var han inte längre önskvärd i Värmlands skogar. Därför bar det istället av till Leksand. Men det blev endast åtta matcher i Dalaklubben. Och amerikanaren gjorde inget större avtryck ifrån sig i klubben.
– Jag ville testa på något nytt och Leksand hade något intressant på gång. Jag ville hjälpa dem att vinna och vara en producerande spelare, men min start var inget vidare, och därefter valde de att sätta mig på bänken.

Efter sina åtta matcher i Leksand hörde storsatsande Rögle av sig som då spelade i HockeyAllsvenskan. Det var året ligan innehöll massvis med storsatsande lag och flera SHL-platser var på spel. Han är glad över att han tog klivet ner en liga och landade i Ängelholm, där han för tillfället stortrivs.
– Nu i efterhand kanske det var bra att jag valde att ta klivet ner ett steg och fick uppleva Ängelholm och en bra klubb som Rögle, säger han och fortsätter:

– Jag och min fru trivs jättebra här i staden och jag älskar att spela inför våra fans och det var en av anledningarna till att jag ville stanna i klubben och förlängde mitt kontrakt. En annan anledning var att klubben har välkomnat mig och min fru sen dag ett och varit väldigt hjälpsamma, jag kände att jag ville ge tillbaka.

Under tiden i Leksand där han spelade tillsammans med sin bror

Joakim Lindström är den bästa spelaren i ligan

—Jack Connolly

I Leksand spelade han tillsammans med sin två år äldre bror Chris Connolly som för nuvarande tränar ett lag i damernas college borta i Nordamerika.
– Det var något vi pratade om när vi var yngre. Vi sade att det kanske var något lag som ville ha oss bägge två. Leksand gav oss den möjligheten, men tyvärr funkade det inte så bra. Nu har han slutat sedan en tid tillbaka och är tränare borta i Nordamerika, han älskar tränaryrket och min tanke är att fortsätta spela ett tag till, så det händer nog inte igen, berättar han.

Han gör sitt fjärde år i SHL och ligan rankas som en av världens bästa ligor. Jag ber Jack beskriva hur bra ligan egentligen är och hur han rankar den.
– Det är en väldigt, väldigt bra liga. Jag tror att det är en av de bästa ligorna i världen. Man ser fler och fler importer i ligan som kommer från NHL och KHL och gjort det riktigt bra där borta. Jag tror bara att det gör ligan bättre och utvecklar den positivt. Jag är glad över att få spela i en så här bra liga, säger han glatt.

Vem är den bästa spelaren i ligan?

– I år tycker jag nog det är Joakim Lindström. Han är en väldigt bra spelare. Men det finns många bra spelare, Broc (Little) har haft ett bra år i Linköping, likaså, (Henrik) Tömmernes i Frölunda. Där är några killar som haft ett väldigt bra år och som varit tuffa att spela emot och som gjort det svårt för oss i Rögle.

Livet leker för Jack Connolly

''Vi ska gå ut och vinna imorgon och se till att Rögle spelar i SHL även 2017/2018.''

— Jack Connolly

För Jack Connolly leker hockeylivet. Rögle leder med 3-0 i matcher mot Karlskoga och imorgon kväll kan man avgöra fajten som innebär att man stannar i Sveriges högstaliga även nästa säsong.
– Karlskoga är ett väldigt skridskoskickligt lag som spelar hårt och tufft. De har varit nära att vinna mot oss, men vi har kommit ut starkt i den tredje perioden och vänt matcherna. Deras målvakt har gjort det väldigt bra och räddat dem ett flertalet gånger, men det är vi som gått segrande ur matcherna och nu har vi allt i egna händer, säger han nöjt.

Hur ska ni vinna imorgon?

– Det gäller att vi kommer ut starkt och sätter press på dem. Deras backar kan ta lite fel beslut emellanåt, och då gäller det att vi utnyttjar våra läge och sätter dit målchanserna.

Under kvalspelet har Jack Connolly stått för två poäng på tre matcher och varit en av lagets bärande spelare tillsammans med sina kedjepolare, Bryan Lerg och Felix Schütz.
– Ja, det har gått bra för egen del. Jag vet att jag kan bättre, men jag har gjort det godkänt. Jag har stora krav på mig själv och mina lagkamrater, säger han.

Den andra SHL-platsen slåss Leksand och Mora om. Jack Connolly berättar att han är glad att det blev Karlskoga och inte Mora..
– Mora är ett väldigt skickligt lag och dem vann HockeyAllsvenskan och slog ut Karlskoga enkelt. De har många bra spelare och har varit det bättre laget nu när det mött Leksand, säger han och fortsätter innan han avslutar pratstunden:

– Ja, jag tror det var bra att vi fick möta Karlskoga som är ett lite mindre spelskickligt lag. Det passar oss bättre. Nu ska vi gå ut och vinna imorgon och se till att Rögle spelar i SHL även 2017/2018, avslutar han.